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La Chine se prépare au retour de la sonde lunaire avec des échantillons lunaires

Pékin, 16 décembre

Les équipes terrestres chinoises sont prêtes à rendre une sonde lunaire qui ramènera les premiers échantillons de roches et de débris frais de la lune depuis plus de 45 ans.

La sonde Chang’e devrait atterrir dans le district de Siziwang de la vaste région de Mongolie intérieure tard mercredi ou tôt jeudi. Il a tiré ses moteurs tôt mercredi pour le mettre sur la bonne voie avant que l’orbiteur ne se sépare du véhicule de marche arrière. Tous les systèmes fonctionnent comme prévu, a déclaré l’agence spatiale chinoise.

Selon les médias d’État, la récupération du véhicule de dépannage est rendue difficile par sa petite taille, l’obscurité et les fortes chutes de neige. L’agence de presse officielle Xinhua a cité Bian Hancheng, un chef de l’équipe de récupération de l’atmosphère terrestre, comme l’a dit.

La chaîne de télévision publique CCTV a montré mercredi matin quatre hélicoptères militaires stationnés dans une base dans les prairies enneigées. Les équipages des véhicules au sol tenteront également d’améliorer les signaux. Bien que la zone soit très grande, elle est relativement familière en raison de son utilisation comme piste d’atterrissage pour les vaisseaux spatiaux chinois avec équipage à Shenzhou.

Chang’e 5 s’est assis sur la lune le 1er décembre et a collecté environ deux kilogrammes d’échantillons en les pelletant de la surface et en forant deux mètres dans la croûte lunaire. Les échantillons ont été placés dans un conteneur scellé qui a été renvoyé au module de retour par un véhicule de remontée.

Sous un drapeau chinois, l’atterrisseur a cessé de fonctionner peu de temps après avoir été utilisé comme rampe de lancement pour l’ascendeur, qui a été éjecté de l’orbiteur après le transfert des échantillons et s’est immobilisé sur la surface lunaire.

Le retour du vaisseau spatial marque la première fois que des scientifiques reçoivent de nouveaux échantillons de roches lunaires depuis la sonde robotique Luna 24 de l’ancienne Union soviétique en 1976.

Chang’e 5 a été lancé le 23 novembre depuis une base de lancement dans la province insulaire de Hainan, dans le sud de la Chine, pour une mission qui devrait durer 23 jours.

Il s’agit du troisième atterrissage sur la lune réussi de la Chine, mais le seul à décoller à nouveau de la lune. Son prédécesseur, Chang’e 4, a été la première sonde à atterrir du côté sous-exploré de la lune et continue de renvoyer des données sur les conditions qui pourraient affecter les futurs séjours humains prolongés sur la lune.

La lune était un objectif particulier du programme spatial chinois, qui prévoit d’y atterrir des personnes et éventuellement de construire une base permanente. Aucun calendrier ni autres détails n’ont été divulgués.

La Chine a également uni ses efforts pour explorer Mars. En juillet, elle a lancé la sonde Tianwen 1, qui transportait un atterrisseur et un robot robot, pour chercher de l’eau.

Le programme spatial chinois était plus prudent que la course spatiale américano-soviétique des années 1960, marquée par des morts et des erreurs de départ.

En 2003, la Chine est devenue le troisième pays à envoyer un astronaute seul en orbite après l’Union soviétique et les États-Unis.

Le vol le plus récent comprend une collaboration avec l’Agence spatiale européenne, qui aide à superviser la mission. Compte tenu des préoccupations concernant le secret du programme spatial chinois et les liens militaires étroits, les États-Unis interdisent la coopération entre la NASA et la CNSA à moins que le Congrès ne l’approuve.

Cela a empêché la Chine de participer à la Station spatiale internationale, qu’elle a tenté de compenser avec le lancement d’une station spatiale expérimentale et prévoit d’achever un avant-poste permanent en orbite dans les deux prochaines années.

On pense que les pierres et les débris rapportés de Chang’e 5 sont des milliards d’années plus jeunes que ceux reçus par les États-Unis et l’ex-Union soviétique, et offrent de nouvelles perspectives sur l’histoire de la lune et d’autres corps du système solaire.

Ils proviennent d’une partie de la lune connue sous le nom d’Oceanus Procellarum, ou Ocean of Storms, près d’un endroit appelé Mons Rumker, que l’on croyait volcanique dans les temps anciens.

Comme pour les échantillons lunaires de 382 kilogrammes (842 livres) retournés par les astronautes américains de 1969 à 1972, ils seront analysés pour l’âge et la composition et probablement partagés avec d’autres pays. – AP

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